Для многих экономистов конца XIX — начала XX вв. большое значение имело размышление о содержании понятий. Что такое "экономика"? Что такое "экономический принцип"?

Или еще более глубокий вопрос: что такое "общество"? В рассмотрении указанных вопросов наука, как уже отмечалось, возвращалась к своим истокам в надежде таким образом приблизиться к пониманию "сущности" экономики и хозяйственных процессов. "В учении о народном хозяйстве, — писал Шпанн в своем труде об обмене и цене, — речь идет не только о поверхностном фиксировании факта самого по себе, например обмена между А и В (хотя в такого рода констатациях всегда присутствует элемент объяснения, теории); речь идет также о постижении наблюдаемого, о сущности обмена.

Поскольку же, как мы увидим в дальнейшем, только из понятия обмена может быть выведено понятие цены, а из него, в свою очередь, понятие распределения, я начинаю свое исследование с понятия обмена".