Начнем с некоторых эпизодов эпохи античности и средневековья. Прежде всего обратимся к Римской империи времен Августа и возьмем две ведущие тогда в экономическом отношении страны — Египет и Италию.

В Египте еще действовал древний обычай, согласно которому земля принадлежала государству, а крестьяне арендовали ее у него.

Принудительно объединенные феллахи трудились под надзором и по приказу государственных чиновников. Только с разрешения властей они могли продавать продукты питания, а остальную, большую часть продукции они обязаны были сдавать в государственные хранилища, из которых та распределялась дальше. Первые римские императоры пытались создать и в Египте самостоятельное сословие частных землевладельцев, продолжая политику династии Птолемеев.

Однако большинство сельского населения продолжало жить в условиях прежней зависимости от государства, как и многие ремесленники, торговцы, возчики и мореплаватели. Они тоже, как правило, были принудительно включены в те или иные объединения под управлением государственных чиновников.

Наряду с этим сектором подневольного хозяйства феллахов определенное место занимал другой, преимущественно греческий сектор с центром в Александрии.