С начала высокого средневековья, а отчасти еще раньше различные варианты хозяйственного порядка отчетливо различаются не только по отдельным признакам (например, наличие или отсутствие рыночных отношений), но и по всему их строению и внутреннему членению.

В течение тысячелетия средневековья не было недостатка в прямо-таки революционных изменениях хозяйственного порядка, и зачастую различные порядки параллельно существовали на разных территориях.

Вероятно, в рамках средневековья в общем и целом можно выделить две хозяйственные эпохи: первую, в течение которой в хозяйственной жизни доминировали землевладельцы, и вторую — начиная примерно с XII в., в течение которой произошла значительная эмансипация городов от опеки духовных и светских землевладельцев и в качестве организаторов хозяйства выступали купцы, жившие преимущественно в крупных городах.

Крестовые походы, а также колонизация востока Германии были тесно связаны в первую очередь с процессом изменения хозяйственного порядка.