Считается, что наиболее отчетливо историческая изменчивость хозяйствующего человека проявляется в том, что раньше он действовал согласно "принципу удовлетворения потребностей", а вот в эпоху капитализма действует уже на основе "принципа максимизации дохода". Противопоставление этих двух принципов и смена одного из них другим и составляют основной предмет доминирующего учения о хозяйственном духе. "Различия, — пишет Зомбарт, — возникают вначале из разных целеустановок хозяйствующих субъектов.

При этом мы можем различать прежде всего два существенно различных вида целеполагания. А именно: люди стремятся или к созданию запаса потребительских благ, четко определенного по объему и виду, т. е. они пытаются удовлетворить свои естественные потребности; или же они стремятся к прибыли, т. е. пытаются получить возможно большее количество денег в своей хозяйственной деятельности.

Мы могли бы сказать, что в первом случае их действия подчиняются принципу удовлетворения потребностей, а во втором — принципу максимизации дохода".